Para astronom Bersiap untuk Menyelidiki Lautan Tersembunyi Europa untuk Kehidupan


Di luar Mars dan sabuk asteroid, setengah miliar mil dari matahari, tata surya mungkin tampak dingin, suram, dan tak bernyawa. Tetapi para ilmuwan percaya ada kemungkinan makhluk asing kecil bisa tinggal di bulan yang jauh, dan Anda mungkin menemukannya jika Anda mencari di tempat yang tepat. Bagi banyak peneliti, tempat itu adalah Europa, di bawah lapisan esnya yang tebal.

Ilmuwan planet menemukan lebih banyak tentang bulan terbesar keempat Jupiter, salah satu dunia laut terdekat di Bumi — tempat-tempat seperti bulan Saturnus, Titan dan Enceladus yang memiliki badan air asin dan cairan lain yang dapat menerima munculnya kehidupan. Mereka mempresentasikan temuan baru minggu ini tentang permukaan Europa yang retak, lautan tersembunyi, dan aktivitas geologi pada konferensi planet tahunan terbesar di Amerika Serikat, yang diselenggarakan oleh American Astronomical Society, yang diadakan secara virtual untuk tahun kedua berturut-turut. Penelitian ini berfungsi sebagai awal untuk peluang menggiurkan untuk pengamatan baru dengan misi yang akan datang yang dikirim oleh NASA dan Badan Antariksa Eropa.

“Eropa luar biasa. Dari mana pun di tata surya, di luar Bumi, ia memiliki potensi terbesar, menurut saya, untuk mempertahankan lingkungan layak huni yang dapat mendukung kehidupan mikroba,” kata Michael Bland, ilmuwan antariksa Survei Geologi AS di Flagstaff, Arizona. Setelah memodelkan interior bulan yang dinamis dan berbatu, Bland percaya bahwa kondisi di dasar laut dalam dapat menerima kehidupan, menurut pekerjaan baru yang dia dan ilmuwan Laboratorium Propulsi Jet NASA Catherine Elder dipresentasikan pada konferensi pada hari Senin.

Lautan Europa terkubur di bawah sekitar 10 mil es, tetapi itu tidak berarti terlalu dingin untuk kehidupan. Saat bulan mengorbit Jupiter, gaya pasang surut menghasilkan panas yang melelehkan sekitar 5 persen mantel bulan, jauh di bawah tanah. Beberapa dari magma itu bisa bermigrasi hingga 100 mil melalui celah-celah kecil di material berbatu yang dingin di atasnya, meletus ke dasar laut, Bland berpendapat. Jika proses ini memang terjadi, dan cukup sering, itu akan berfungsi seperti ventilasi hidrotermal di Bumi: Celah dasar laut vulkanik ini menyediakan energi dan bahan kimia untuk kehidupan, jauh di bawah jangkauan sinar matahari dan fotosintesis. Organisme yang kuat tumbuh subur di lingkungan yang gelap dan bertekanan tinggi di dunia kita, dan mungkin mereka juga melakukannya pada orang lain.

Namun agar prosesnya berjalan, magma harus mencapai laut bawah tanah dengan cepat, sebelum membeku dan mengeras. Kecepatan ke atas mungkin hanya nyaris cukup cepat untuk bekerja seperti itu, model Bland menunjukkan, yang berarti ada kesempatan untuk hidup di dasar laut Europa. “Itu masuk akal, tetapi kondisi tertentu harus dipenuhi, dan itu tidak dijamin,” katanya.

Europa dianggap sebagai salah satu dari empat bulan Galilea Jupiter, pertama kali ditemukan oleh Galileo Galilei dengan teleskop pra-NASA-nya empat abad lalu. Rekan senegaranya termasuk Io, gurun vulkanik, sulfur, radiasi yang dibombardir dekat dengan Jupiter, dan, mengorbit lebih jauh di luar Europa, Ganymede besar dan kawah Callisto. Dua yang terakhir mungkin juga menyimpan lautan bawah tanah, tetapi jika demikian, airnya akan berada jauh lebih dalam di bawah kerak yang lebih tebal.

Tapi Europa unik. Tidak hanya keraknya yang relatif tipis, tetapi permukaannya ditutupi dengan ribuan punggungan dan celah sempit yang saling bersilangan, beberapa memanjang hingga ratusan mil. Dengan memetakan gambar yang tersedia saat ini, Michelle Babcock, seorang ilmuwan planet di Georgia Tech di Atlanta, mengidentifikasi sekitar 70 “punggungan berliku-liku” di antaranya: struktur tidak beraturan yang bergoyang-goyang tidak seperti punggungan lurus dan melengkung yang sudah dapat dijelaskan oleh para ilmuwan.

Meskipun dia belum yakin apa yang menyebabkan jalur pegunungan yang berbelit-belit, semua bekas luka di bagian luar bulan bisa berasal dari orbitnya yang agak elips, yang berulang kali membawanya lebih dekat ke—dan kemudian lebih jauh dari—Jupiter. “Saat mengorbit Yupiter, cangkangnya ditarik dan ditarik, dan tekanan pasang surut menyebabkan retakan dan retakan, berkontribusi pada banyak fitur permukaan,” kata Babcock. Dia mempresentasikan temuannya dengan rekan Britney Schmidt dan Chase Chivers pada hari Senin.

Diposting oleh : joker123