Virgin Orbit Baru saja Meluncurkan Roket dari 747


Pada Minggu pagi, Virgin Orbit menjadi perusahaan roket Amerika ketiga yang didanai swasta yang mencapai orbit — dan satu-satunya yang mencapai prestasi itu dari udara. Roket berbahan bakar cair perusahaan, yang disebut LauncherOne, dilepaskan dari bawah sayap Gadis Kosmik, Boeing 747 buatan Virgin Orbit, di lepas pantai California. Gadis KosmikPilot, Kelly Latimer, berpisah dengan roket di ketinggian sekitar 30.000 kaki — ketinggian jelajah jet penumpang biasa — dan setelah beberapa detik jatuh bebas, LauncherOne menyalakan mesinnya dan mendorong dirinya sendiri ke luar angkasa. Setelah mencapai orbit, roket melepaskan muatan 10 kubus yang dibuat oleh para peneliti dari NASA dan beberapa universitas Amerika sebelum jatuh kembali ke Bumi.

Peluncuran yang sukses merupakan kemenangan selamat datang bagi tim Virgin, yang telah diterpa kemunduran sejak upaya peluncuran pertamanya musim semi lalu. Penerbangan uji pertama pada Mei dibatalkan beberapa detik setelah roket dilepaskan karena kerusakan pada jalur propelannya. Setelah insinyur mengidentifikasi dan memperbaiki masalah, pejabat perusahaan merencanakan peluncuran kedua pada bulan Desember, tetapi memutuskan untuk menundanya karena kasus Covid-19 melonjak di sekitar kantor pusat mereka di Los Angeles.

“Kami telah melakukan banyak hal untuk memastikan keamanan tim, dan begitu banyak operasi peluncuran serta aktivitas kami yang virtual,” kata CEO Virgin Orbit Dan Hart kepada wartawan melalui panggilan telepon menjelang peluncuran hari Minggu. “Melakukannya saat menghadapi pandemi sungguh luar biasa.”

Panduan WIRED untuk Penerbangan Luar Angkasa Manusia Komersial

Semua yang perlu Anda ketahui tentang Blue Origin, SpaceX, Virgin Galactic, dan apa yang sebenarnya terjadi pada tubuh Anda jika Anda tinggal di luar angkasa.

Peluncuran hari ini menandai puncak dari hampir satu dekade pekerjaan para insinyur di Virgin Orbit, yang merupakan salah satu dari dua perusahaan roket yang didirikan oleh miliarder Richard Branson. Pada tahun 2018, perusahaan antariksa saudara Virgin Orbit, Virgin Galactic, membuat sejarah dengan meluncurkan pesawat ruang angkasa yang membawa dua manusia dari bawah pesawat khusus, yang membuat mereka meroket ke tepi luar angkasa. Branson jelas suka meluncurkan barang-barang dari pesawat dan telah mempekerjakan para insinyur dan pilot di kedua perusahaan yang membuatnya terlihat mudah. Sekarang pertanyaannya adalah, dapatkah dia mengubahnya menjadi bisnis yang berkelanjutan?

Peluncuran udara biasanya dikaitkan dengan rudal yang menuju target di permukaan bumi, tetapi juga memiliki sejarah panjang dalam industri luar angkasa. Roket peluncuran udara orbital pertama, yang dikenal sebagai Pegasus, dikirim ke orbit pada awal 1990 oleh Orbital Sciences Corporation, yang sejak itu telah dilipat menjadi Northrop Grumman. Seperti LauncherOne, Pegasus mampu meningkatkan sekitar 1.000 pon muatan ke luar angkasa, dan roket itu dijatuhkan dari perut jet penumpang yang hancur. Namun dalam 30 tahun terakhir, Pegasus hanya menjalankan 44 misi. Singkatnya, SpaceX telah terbang lebih dari dua kali lipat dalam dekade terakhir.

“Ketika saya mulai melihat studi kelayakan dan memikirkan apakah kami harus melakukan ini, Pegasus adalah tanda neon berkedip yang berkedip dalam penglihatan saya 24/7,” Will Pomerantz, wakil presiden proyek khusus di Virgin Orbit, mengatakan kepada WIRED. dari upaya peluncuran pertama perusahaan Mei lalu. “Secara teknologi, Pegasus sukses besar. Tapi dari perspektif pasar, mungkin tidak. “

Pomerantz mengatakan alasan Pegasus gagal menarik banyak pelanggan adalah karena ketika diluncurkan, pelanggan tersebut tidak ada. Industri satelit kecil komersial telah meledak dalam beberapa tahun terakhir, dan sekarang ada ratusan perusahaan yang mencari tumpangan murah ke luar angkasa. Pegasus masih ada, tetapi biaya peluncurannya telah membengkak selama beberapa dekade terakhir. Pada 1990-an, NASA membayar $ 16 juta untuk peluncuran Pegasus. Saat ini biayanya mendekati $ 60 juta. Bahkan memperhitungkan inflasi, biaya itu hampir tiga kali lipat, dan itu di luar kemampuan sebagian besar perusahaan satelit kecil ini. Peluncuran udara dulunya merupakan ide di masa depan — tetapi sekarang Pomerantz yakin waktunya telah tiba.

Diposting oleh : joker123